Buscan mejores métodos de extracción de aceite de pulpa de coco

Un equipo de investigadores de la Facultad de Ciencias Químicas de la Universidad Nacional de Asunción (FCQ - UNA), en conjunto con profesionales de Embrapa Agroenergía (Brasil), realizó una investigación de extracción de aceite de pulpa de coco-mbokaja. El proyecto es con miras a contar con materia prima para el biodiesel.

En el marco del proyecto denominado “Sistema de colecta y almacenamiento de frutos de Acrocomia aculeata y aprovechamiento del aceite de la pulpa con miras a su utilización como materia prima para la obtención de biodiesel”, un equipo de profesionales busca mejorar el método de extracción del aceite de coco
El trabajo es financiado por CONACYT y cofinanciado por la Facultad de Ciencias Químicas de la Universidad Nacional de Asunción (FCQ-UNA). Los responsables de los trabajos son el Prof. Dr. Juan Daniel Rivaldi y el Prof. Ing. Mario Smidt, investigadores del Departamento de Aplicaciones Industriales de la FCQ-UNA, y la Dra. Simone Favaro, de la Empresa Brasileira de Pesquisa Agropecuaria (EMBRAPA-Agroenergía).

El objetivo es buscar una nueva ruta para la extracción de aceite de pulpa de mbokaja (macaúba en Brasil), que permita alcanzar altos rendimientos de extracción con bajo gasto energético, preservando la calidad del aceite de pulpa, y en condiciones seguras para el medio ambiente y la salud humana.

COOPERACIÓN
En este sentido, en el proyecto de Cooperación Interinstitucional firmado entre EMBRAPA y la UNA, las partes ejecutaron en forma conjunta el Proyecto de Cooperación Técnica (PCT) titulado: “Extracción de aceite de la pulpa de macaúba por vía húmeda”.

La extracción de aceite de pulpa de frutos del coco o mbokaja en Paraguay (Acrocomia aculetata) es realizada industrialmente por prensado mecánico continuo, con rendimientos de extracción variables. Esta operación debe ser realizada con pulpa seca (humedad 10%) a fin de evitar la obstrucción de las prensas mecánicas y reducir el número de paradas innecesarias en planta.

No obstante, el secado de frutos en galpones y/o a cielo abierto, bajo condiciones poco adecuadas para la pérdida de humedad, no garantiza la calidad del aceite extraído, al mismo tiempo de requerir tiempos prolongados, favoreciendo la hidrólisis del aceite, el crecimiento de hongos en el fruto y obtención de un producto de elevada acidez.

ORGÁNICO
Una alternativa para alcanzar rendimientos superiores a los obtenidos por prensado mecánico consistiría en la utilización de solventes orgánicos, como el caso de la industria de extracción de aceite de soja. No obstante, este tipo de procesamiento escapa de la clasificación de “orgánico o ecológico”, una vez que se utilizan solventes químicos podrían causar daño al medio ambiente o a la salud humana.

La industria paraguaya del mbokaja procesa materia prima sin adición de compuestos químicos, lo que permite clasificar a los productos derivados de esta industria como “orgánicos”. Esta industria se ha consolidado gracias al desarrollo y adaptación de equipos industriales empleados en otros frutos para la separación de la cáscara, despulpado, ruptura del carozo (endocarpio), extracción del aceite, etc.

NUEVO MÉTODO
Durante la investigación fue desarrollado un nuevo método de extracción acuoso del aceite a partir de pulpa húmeda a escala laboratorio y semi-piloto. Fueron aplicados diseños experimentales que permitieron evaluar la influencia de la temperatura y el tiempo de extracción en el rendimiento del proceso de extracción acuosa. Finalizada la extracción, la suspensión obtenida fue separada, obteniéndose por un lado aceite y una crema oleosa, y por otro lado una solución acuosa rica en azúcares, así como una fracción sólida con bajo contenido de aceite.

Los estudios realizados bajo diferentes condiciones permitieron alcanzar eficiencias de extracción de hasta 88%. En función de los resultados obtenidos en la fase realizada en laboratorio, y buscando analizar la repetibilidad del nuevo método a escala semi-piloto, fue evaluada la extracción de aceite de pulpa en un reactor de acero inoxidable, alcanzando resultados similares.

CALIDAD
En cuanto a la calidad del aceite de pulpa obtenido por el nuevo método, fueron observados valores de índice de acidez próximos a 0,40% (% de ácido oleico). Este valor puede ser considerado adecuado para aceites vegetales brutos, considerando que se recomienda que la acidez no supere el 3%. La baja temperatura de extracción no promovió la liberación de ácidos grasos libres, consecuentemente, este aceite podría calificar para uso alimenticio o producción de biodiesel por medio de la ruta tradicional (uso de catalizadores básicos).

Cabe mencionar que el Proyecto 14-INV-093 permitió también evaluar las características del aceite de pulpa de coco en el momento de madurez del fruto, así como condiciones de secado de frutos de coco en secadero especializado, extracción etanólica de aceite de pulpa y la producción de biodiesel en condiciones supercríticas (elevada presión y temperatura) con miras a valorizar el aceite de pulpa de elevada acidez.

En el marco del Convenio de cooperación interinstitucional entre la UNA y EMBRAPA, se busca avanzar en las fronteras del conocimiento de forma a que los hallazgos de las investigaciones sean de utilidad para el desarrollo científico y tecnológico. Este marco de cooperación no se restringe a procesos químicos de extracción, sino que permitirá que otras unidades académicas de la UNA puedan desarrollar trabajos que beneficien al productor, industrial y principalmente al Paraguay.

Actualmente, la planta del coco (mbokaja) es una de las principales fuentes de aceite vegetal en el comercio mundial, sus problemas de producción son bien conocidos, lo que da lugar a nuevas fuentes de oleaginosas respetuosas con el medio ambiente. De esta manera, existe una tendencia creciente a insertar la explotación comercial del “coco mbokaja”, originaria de Brasil, Paraguay y otros países tropicales de América Latina, en la bioeconomía mundial, debido a su potencial como fuente oleaginosa y provisión de servicios ambientales.

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